Det känns väldigt spännande och lite pirrigt

Uppvisningsdubblar kan ha många olika många karaktärer. Det är svårt att tänka sig en hetare uppvisningsdubbel än den som om några veckor spelas i Stockholm Waterfront.

 

Drygt fem och ett halvt år efter sin senaste proffsmatch är tvåfaldige Grand Slam-finalisten Robin Söderling då tillbaka på banan.

Det är inte bara vi runt omkring som känner en härligt kittlande känsla i magen inför hans återkomst.

– Även jag tycker såklart att det känns väldigt spännande och lite pirrigt att för första gången på ett antal år gå in på banan inför förhoppningsvis fullsatta läktare, säger Robin och fortsätter:

– Nerven som att spela en riktig match på touren kanske inte kommer vara riktigt likadan men mitt absoluta mål är att i första hand verkligen njuta av upplevelsen och försöka bjuda på några slag som gör att folk känner igen mig.

I mötet mot Jonas Björkman och Mark Philippoussis kommer Robin att ha Thomas Enqvist vid sin sida.

– Jag känner ingen stor press och jag har ju också tur att kunna luta mig mot Thomas som varit aktiv på Champions Tour under ganska många år nu. Jag har förberett mig genom att träna några fler timmar i veckan och lagt lite mer tid på serve och retur än på grundslagen.

Det är alltså snart sex år sedan Robin spelade sin sista match på ATP-touren. Hans spel i Skistar Swedish Open var lika makalöst som oförglömligt. Det hade varit en perfekt slutvinjett på en fantastisk karriär – om han själv hade fattat beslutet att det var dags att dra sig tillbaka.

Men då körtelfeber och efterföljande svåra sjukdomsbesvär berövade honom den möjligheten fick succén i Båstad med tiden också något sorgligt över sig och det var först några år senare som det stod klart att vi aldrig mer skulle få se den hete västgöten på de stora arenorna.

Vilka fler stordåd hade han kunnat uträtta där? Frågan kommer för alltid att bli obesvarad och vi kan bara spekulera.

Vi ska komma ihåg att det var just Robin och inte Andy Murray som under en period utgjorde det största hotet mot Roger Federer, Rafael Nadal och Novak Djokovic.

Jag tror att Söderling skulle ha haft sina allra bästa säsonger framför sig och varit kvar i toppen i dag. Det grundas på såväl hans egen utveckling som på sportens utveckling.

•2008 gick han in på rankingens topp-20.

•2009 nådde han i Franska mästerskapet sin första Grand Slam-final och tog plats på topp-10.

•2010 försvarade han finalplatsen på Roland Garros, tog Master-titeln i Paris och klättrade till fjärde plats.

•2011 tog han tre titlar på sina fyra första turneringar, nådde kvarten i Paris och två Master-turneringar och tog karriärens tionde och sista titel – ändå var inte mer än drygt halva säsongen avverkad.

Vid avskedet i Båstad hade han ännu inte fyllt 27 år, rena ungdomen i en sport där snittåldern på topp-10 sedan ett antal år ligger närmare 30 år och där vi ser ett antal toppspelare som håller sig kvar på absolut högsta nivå efter att de passerat 30-årstrecket.

Tänker du i sådana banor eller har du bara accepterat att det blev som det blev?

– Både och skall jag vara ärlig att säga. Jag har accepterat det och lärt mig att leva med det. Jag har lärt mig att hälsan är viktigare än någonting annat och jag har haft lyckan att uppleva en ny fas i livet med två barn som ger mig en obeskrivlig energi och dimension av livet, säger Robin och fortsätter:

– Samtidigt är det omöjligt att stundtals tänka på min karriär just med tanke på det du säger, att det till stora delar är samma spelare som dominerar touren som när jag spelade. Dessutom finns ett par Grand Slam-vinnare de senaste åren som jag under de sista åren av min karriär kanske till och med var bättre än och som är ungefär i min ålder. Så det är lite tudelat men man måste också vara tacksam för att min karriär ändå blev relativt lång på touren och sätta det i perspektiv. Det finns många med min potential som blivit tvungna att sluta ännu tidigare på grund av skador.

I Paris 2009 blev han förste spelare att besegra Rafael Nadal i en femsetare på grus och året därpå slog han i regntunga förhållanden på Roland Garros ut Federer som inte kunde stå emot svenskens bombardemang och som kanske varken förr eller senare tvingats på defensiven i samma utsträckning som då.

Vad är du mest stolt över i karriären – två Grand Slam-finaler, fjärdeplatsen på rankningen, Paris-segern mot Nadal, Paris-segern mot Federer eller något annat?

– Jag tycker alltid den här frågan är så svår. Självklart är jag stolt över flera av de saker du nämner men allra stoltast är jag över att jag lät testa min drivkraft och kärlek till tennisen och att jag lyckades bli tennisproffs som jag drömde om som liten.

– Om jag skall svara på något av dina exempel så är jag väldigt stolt över att jag lyckades upprepa min final i Franska Öppna och att ha visat att jag kunde vinna mot ett par av tidernas bästa tennisspelare i stora turneringar.

Efter karriären har Robin sadlat om och är nu framgångsrik affärsman. RS Tennis har med bland annat bollar, senor och racketlindor tagit marknaden med storm.

Hur har utmaningen i affärsvärlden varit jämfört med den på touren?

– På många sätt finns det likheter, till och med fler än jag trodde. Just den här egenskapen att jobba hårt, förstå att det inte finns några genvägar och att ta jobbet på allvar i alla led. Här är det samma drivkraft och tänk som i min tennis.

– På samma sätt handlar det om att man omger sig med ett team av duktiga och hängivna människor, precis som med teamet man har omkring sig och samarbetar med som tennisspelare.

Precis som under proffskarriären är Söderling oerhört noggrann. Ingenting lämnas åt slumpen.

– Det har gått oförskämt fort för oss och vi har nu etablerat RS på nästan 50 marknader vilket är fantastiskt. Vårt koncept bygger på att jag ansvarar för att de produkter vi utvecklar håller högsta kvalitet. Det ihop med stenhårt arbete och att lyssna och ta hjälp från personer i vår omgivning som har gjort liknande resor tidigare känns som en bra kombination.

– I Sverige tar vi för givet att omges av god och innovativ design men i många länder har vår stilrena framtoning på våra produkter fått ett enormt genomslag och det gör att man även blir stolt som svensk och förstår hur långt fram vi i Sverige och Skandinavien ligger gällande design och formgivning

Uppvisningsdubbeln åttonde mars blir förhoppningsvis inte både det första och sista vi ser av Söderling i Kings of Tennis och på Champions Tour.

– Det vore självklart en ära om tävlingar på Champions Tour skulle vilja att jag spelade deras tävlingar. Det känns jätteskoj och det kommer även vara en extra injektion av glädje om några år då flera från min generation kommit upp i åldern och man får chansen att återförenas med många tidigare kompisar som man såg varje vecka år ut och år in, säger 32-åringen.

Frågan är väl mest hur länge han får vänta på Federer, 35 år, Nadal, 30 år, Wawrinka, 31 år, och 29-åriga ”ungdomarna” Djokovic och Murray vilka samtliga lär ha ytterligare några mycket framgångsrika säsonger framför sig på ATP-touren.

Fick du frågan om att bli Davis Cup-kapten? Om ja, så utveckla gärna dina tankar kring varför du inte ville.

– Haha - nej det fick jag inte. Jag tycker förbundet gjorde ett strålande val med Johan Hedsberg som har en naturlig koppling till vad vi hoppas är kommande generation av DC-spelare. Han har dessutom ett väldigt starkt nätverk omkring sig.

Är du sugen på att i framtiden bli mer involverad i svensk tennis än vad du redan är genom RS?

– Jag är faktiskt redan det i mindre skala. Jag är bland annat mentor åt Lidingö Tennis Academy som fokuserar på breddtennis och som har en väldigt bra verksamhet där barnens glädje, utveckling och välmående är kärnvärden. Det är frågor som jag brinner jättemycket för.

– Det är inte omöjligt att jag engagerar mig mer i svensk tennis i framtiden men just nu tar RS väldigt mycket tid och det ser tack och lov än så länge inte ut som att det kommer minska i omfattning, säger Robin Söderling.

Han kan räkna med ett mycket varmt välkomnande i Kings of Tennis. Inte minst därför att publiken nu äntligen får möjlighet att ge svensk tennis senaste världsstjärna den ovationsartade hyllning han skulle ha fått i Båstad 2011 – om vi då vetat att hans utklassning av världssexan David Ferrer var det sista vi skulle få se av Robin Söderling som proffs.

 

Jonas Arnesen, tennisreporter

Kings of tennis

8-10 Mars 2017