Fransmannen blev en stjärna - mot alla odds.

Fransk tennis har stått sig stark genom alla tider och de färgstarka stjärnorna har avlöst varandra.

Arnaud Clement är en av dem – mot alla odds.

Just fyllda ett år diagnosticerades Clement nämligen med en allvarlig ögonsjukdom som riskerade att göra honom blind och som under alla omständigheter skulle leda till nedsatt syn.

Han har varit uppe i en Grand Slam-final, tagit totalt 16 ATP-titlar, gick in på rankningens prestigefyllda tiobästalista och har såväl som spelare som kapten varit framme i Davis Cup-final - en sig fantastisk meritlista som sett mot bakgrund av att ögonbesvären följt Clement under karriären är närmast osannolikt bra.

Då Clement dök upp på touren och oavsett väderlek spelade i solglasögon trodde många fans att det rörde sig om en gimmick eller PR-grej. I själva verket handlade det om att fransmannen måste skydda sina ögon för starkt ljus och då hans kamp mot sjukdomen blev känd vann Clement största respekt från såväl motståndare som publik.

Talesättet säger att hela världen älskar en fajter och Clements bakgrund är säkert en stor del av förklaringen till varför han är populärare än flera av sina mer lyskraftiga landsmän på tenniscirkusen.

En annan förklaring är att Arnaud Marcel Maurice Clement är en jordnära kille utan divalater och med en öppen och vänlig attityd mot den omgivning som vissa av sportens största fixstjärnor betraktar som ett nödvändigt ont.

Kanske kostade Clements inställning till media honom en Grand Slam-titel. Klart är i alla fall att han inte kom optimalt förberedd till 2001 års Australian Open-final. Clement hade på vägen fram besegrat bland andra Roger Federer, Jevgenij Kafelnikov och Greg Rusedski. I semifinalen mot landsmannen och kompisen Sebastien Grosjean räddade Clement två matchbollar.

Efter att tidigare inte ha varit förbi kvartsfinal i Grand Slam stod han nu som första franske Australian Open-finalist sedan Jean Borotra – 1928!

Det rådde hausse. Clement var stekhet. Han hade året innan vunnit de två senaste matcherna mot finalmotståndaren Andre Agassi, dels i Lyon på vägen fram till första ATP-titeln och dels i US Open där han körde över den amerikanske världsettan.

Alla ville tala med Arnaud Clement dagen inför finalen i Melbourne. Fransk media är alltid mycket rikligt representerad på de stora turneringarna och nu ville journalisterna ha exklusiva intervjuer att förmedla till läsekretsen.

Franske frilansjournalisten George Homsi – som följt den internationella tenniscirkusen i många år – berättar att Clement sa ja till allt och alla. Intervjuerna avlöste varandra och timmarna gick. Samtidigt som det säkert var smickrande för Clement att få denna enorma uppmärksamhet blev inte uppladdningen inför finalen vad den borde ha varit.

Agassi segrade i raka set. Precis som Thomas Enqvist två år tidigare föll Clement på Melbourne Park i sin finaldebut i Grand Slam. De två är förresten i gott sällskap. Mellan 1999 och 2008 var det sju spelare som just i Australian Open spelade sin första Grand Slam-final och Thomas Johansson 2002 var den ende av finaldebutanterna som tog titeln.

Samma år som han gick till final i Melbourne bidrog Arnaud Clement starkt till Frankrikes finalplats, inte minst då han efter 15-13 i femte set mot Marc Rosset gav sitt lag 1-0-ledning i kvartsfinalen mot Schweiz. Clement fanns inte med i finallaget som med seger mot Australien tog sin nionde och senaste DC-titel.

Också året därpå spelade Clement en viktig roll då Frankrike på nytt gick fram till final. I semifinalen mot USA vände han i den första matchen 0-1 mot Andy Roddick. Men Clement fick inte heller då plats i finallaget. Det fick han däremot 2010 då Frankrike mötte Serbien. Clement/Michael Llodra vände 0-2 i dubbeln mot Viktor Troicki/Nenad Zimonjic vilket innebar franskt 2-1 inför de två avslutande singlarna där serberna var starkast.

Totalt spelade Clement 18 landskamper i Davis Cup där han gjorde sig känd som ytterst laglojal. Inte minst det bidrog starkt till att han efter karriären utsågs till DC-kapten. Kvartsfinal, final, kvartsfinal blev Frankrikes facit under Clements ledning innan han 2015 fick sparken. Det franska förbundet hävdade att Clement inte lyckats ena eller motivera spelarna.

Sprickan uppstod efter 2014 års final mot Schweiz då Clement fick kritik för att han ställt upp med skadade Jo Wilfried Tsonga som inte alls kunde göra sig rättvisa. DC-kaptenen utsågs till syndabock trots att Tsonga självklart hade haft alla möjligheter att säga att han inte var i speldugligt skick.

Arnaud Clement spelade sin sista proffsmatch i Wimbledon 2012. Han hade då haft en plats bland världens 100 bäst rankade under tio av de tolv senaste säsongerna och som bäst var han tia på listan (2010).

Han hade också:

•Tagit fyra singeltitlar på elva finaler och tolv dubbeltitlar på 22 finaler, bland annat då i Wimbledon 2007 i par med landsmannen Llodra. Bilderna då de segerrusiga fransmännen efter triumfen kastar upp racketar, skjortor och handdukar till publiken är klassiska.

•Spelat historiens då längsta match när han efter sex timmar och 33 minuter föll i första omgången mot Fabrice Santoro i Franska mästerskapet 2004.

Arnaud Clement gör i Kings of Tennis debut på Champions Tour och även om han förstås inte är lika snabb som på storhetstiden imponerar fotarbetet fortfarande.

Då han en gång tränade med Andre Agassi blev denne till slut frustrerad över att Clement hann upp även de till synes otagbara bollarna.

”Är du alltid så där snabb”, ropade amerikanen över nät och fick direkt veta att Clement är snabb också i repliken:

”Nästan alltid men i dag är jag väldigt segt i benen”.

Det går undan också mellan poängen då Clement spelar och här finns mycket att lära för Rafael Nadal, Novak Djokovic och alla andra som drar benen efter sig. Clements håller ett så högt tempo att inte ens bollkallarna alltid hinner med och fler än en av dem har blivit tillsagda av honom att raska på.

I den första matchen i årets Kings of Tennis får vi se om Magnus Larsson hänger med i svängarna.

Jonas Arnesen, tennisreporter

Kings of tennis

8-10 Mars 2017