Spelarporträtt av Jonas Björkman

Han har nio Grand Slam-titlar, har spelat sammanlagt 108 finaler och ståtar med en kombinerad rankning som ytterst få av historiens största stjärnor kan mäta sig med.

Men Jonas Björkman håller låg profil inför sin debut i Kings of Tennis och svarar så här på frågan hur det känns att fylla luckan efter John McEnroe, Mats Wilander och de andra tidigare affischnamnen.

– De är kungar och legendarer och det går inte att fylla luckan efter dem. Däremot ser jag det som väldigt positivt att det är en ny generation som kommer till Kings of Tennis. Att jag får vara en del av det känns fantastiskt, säger smålänningen som i mars fyller 45 år. 

Han kan se tillbaka på en fantastisk karriär. Ja, ser vi till förväntningarnas som fanns på Björkman under junioråren är frågan om någon annan svensk spelare gjort en lika makalös resa. Sanningen är ju att det var först under sista junioråret som Jonas började att låta höra tala om sig på allvar.

Men att det sedan skulle gå så bra som det gjorde, nej, det trodde väl ingen och Jonas Björkmans historia är en sporre för alla unga idrottare som inte får ett tidigt stort genombrott. Dessutom visar Jonas exempel att dubbelspel kan vara nyckeln som låser upp dörren till de stora scenerna.

Då han några månader före sin 25:e födelsedag tog första singeltiteln på ATP-touren (Auckland) hade Jonas redan tolv dubbeltitlar på meritlistan som toppades av triumfen i par med Jan Apell i ATP-slutspelet 1994.

Totalt spelade Jonas Björkman hem 54 dubbeltitlar (ytterligare 43 finalplatser) och sex i singel på elva finaler. Han var rankad etta i dubbel och fyra i singel.

Vad är du mest stolt över: världsetta i dubbel, fyra i singel eller den kombinerade rankningen 5?

– Så här i efterhand är jag ännu mer stolt än då över den kombinerade rankningen på fem. Det bevisar att jag var en ganska komplett spelare som kunde spela både singel och dubbel och ihop med flera olika partners. Tycker också att jag hanterade de olika underlagen ganska bra, även om jag var svagare på grus var jag ändå framme i två fjärderundor i Paris, säger han.

Han spelade två singelsemifinaler i Grand Slam och det med nio års mellanrum (US Open 1997 och Wimbledon 2006) vilket understryker att Jonas Björkman under lång tid var att räkna med i absolut hårdaste konkurrens.

Han har inte slagit sig till ro efter proffskarriären utan har många järn i elden, bland annat som coach för kroatiske världssjuan Marin Cilic.

 - Vi inledde förra året men då hade jag redan tagit på mig en del andra uppdrag och kunde vara med bara fyra veckor. Nu blir det 22-23 veckor. Vi ska finslipa hans volley och han ska känna sig trygg att komma fram på nät, få känslan att han kan kan komma fram efter ett bra grundslag. Det gäller ju att spara energi genom att korta ner bollduellerna. Sen ska vi också jobba på hans jämnhet. Han har en fantastisk högstanivå men fortfarande lite för låg lägstanivå vilket vi bland annat såg i Australian Open (förlust i andra omgången mot britten Daniel Evans, min anmärkning).

Jonas är ett av flera svenska exproffs som i sina coachroller ser till att Sverige fortfarande har en plats på ATP-touren. Han skulle gärna hjälpa svenska spelare att slå sig fram dit.

– Jag har erbjudit mig att hjälpa några killar om de kommer till Stockholm där jag numera har min hemmaplan. Men ingen hörde av sig. Jag vill förklara det så att folk inte tror att vi exproffs tackar nej, det skulle vi inte göra. Alla hoppas vi att trenden ska vända och att Sverige blir en stark tennisnation igen.

 Tillvaron kretsar inte längre enbart kring tennis för Jonas. Tillsammans med Måns Zelmerlöw har han byggt upp padelcenter i Stockholm, Göteborg och Hudiksvall och i vår öppnas ett i Zelmerlöws hemstad Lund.

– Dessutom har vi franchiseuppdrag i Östersund och Västervik och planerar för ännu fler.

Tror du att padel i framtiden kan bli ett hot mot tennis i Sverige?

- Nej, sporten har kommit med stormfart till Sverige och nu är det vår approach till padel som avgör. Det är enkelt att lära sig och man kan ha kul även om spelnivån skiljer. Jag tror det är viktigt för tennisklubbar att kunna erbjuda padel, då kommer padelspelarna in i tennismiljön istället för att söka sig till padelcenter.

 Redan ett stort namn i idrottskretsar blev Jonas Björkman en välkänd profil även för andra då han för två år sedan dansade in i tv-rutorna och det populära underhållningsprogrammet Let´s Dance som var ett givet inslag i många familjers fredagsmys.

Det blev en semifinal för Jonas och Veera Kinnunen.

När var du mest nervös, singelsemi i Grand Slam eller semi i Let´s Dance ? Berätta om skillnaden i nervositet.

– Semin i Grand Slam. Den adrenalinkicken är svår att få fram i något annat sammanhang. Det som var häftigt med Let´s Dance var att jag aldrig var nervös på fredagarna. Jag hade tränat så mycket under veckan och bara njöt. Det var som min centrecourt, att gå in och leverera. Hade säkert nytta av tennisen, att slå på och av fokus. Det var långa dagar och många gick och laddade hela dagen. Jag sparade mig till kvällen, tills det gällde. Det var som att gå och vänta på en tennismatch och jag drog nytta av den erfarenheten. Hade större problem lördag, söndag och tidigt måndag. Då hade Veera hela koreografin i huvudet, jag fick testa olika danssteg för att se vad jag skulle klara för steg. Jag såg inte framför mig vad jag skulle göra för uppträdande på fredagen och det var nervöst och lite läskigt.

Nu står han inför nästa utmaning: att bjuda åskådarna i Stockholm Waterfront på underhållning i den sjätte upplagan av Kings of tennis.

Vad tror du det är som gör turneringen så populär och vem håller du som favorit?

– Det handlar säkert mycket om nostalgi för alla som följer tennisen, åskådarna får åter se spelare vars proffskarriärer de följt. För oss spelar är det otroligt roligt att träffas igen. Även om vi var konkurrenter hängde vi mycket ihop. Ferrero blir farlig, han och Philippoussis, det är de som spelar mest. Jag ska göra allt jag kan, lovar Jonas Björkman.

 

Jonas Arnesen, tennisreporter

Kings of tennis

8-10 Mars 2017